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Limpieza de cordones de soldadura de acero inoxidable: Comparación de tres métodos probados

¿Por qué deben limpiarse profundamente los cordones de soldadura de acero inoxidable después de realizar una soldadura TIG? Hay dos buenas razones para ello. En primer lugar, porque simplemente tiene mejor aspecto. En segundo lugar, pero mucho más importante, una limpieza adecuada del cordón de soldadura evita la corrosión, es decir, la degradación a largo plazo del acero inoxidable. La única pregunta que sigue planteándose es cuál es la mejor manera de eliminar los colores de temple de los cordones de soldadura TIG.

En principio, existen tres métodos probados para eliminar los colores de temple en un cordón de soldadura TIG de acero inoxidable:

  1. Método químico: mediante un líquido decapante agresivo de ácido fluorhídrico, nítrico y sulfúrico
  2. Método mecánico: mediante el cepillado a mano, por ejemplo, con un cepillo de alambre de acero inoxidable, cepillos de plástico giratorios o paños de fieltro
  3. Método electroquímico: mediante electricidad y un líquido electrolítico

Los tres métodos son válidos para la limpieza de soldaduras de acero inoxidable y todos funcionan, al menos por regla general, según el mismo principio. Este consiste en que la capa pasiva que destruyó el calor generado por el arco voltaico durante la soldadura se restablece. Para entender qué ocurre exactamente en el proceso, es necesario echar un breve vistazo bajo la superficie del acero inoxidable.

Limpieza de cordón de soldadura tig de acero inoxidable y resultado final:

¡Larga vida a la capa pasiva!

El acero inoxidable, también conocido como acero al cromo-níquel o acero inox, suele tener un contenido de cromo superior al 12,5 % y un contenido de carbono inferior al 1,2 %. Si el cromo presente en el acero inoxidable entra en contacto con el oxígeno, se forma una fina capa de óxido de cromo, también conocida como capa pasiva. Este proceso de pasivación evita la oxidación o corrosión. Por lo tanto, la capa pasiva es la que confiere al acero inoxidable su propiedad más importante.

La capa pasiva del acero inoxidable es muy difícil de destruir, a menos que esta entre en contacto con un arco voltaico a una temperatura de hasta 10 000 grados de un sistema de soldadura TIG y quede expuesta al oxígeno de la atmósfera de inmediato. Entonces aparecen los típicos colores de temple, que indican que la capa pasiva ya no existe donde corresponde.

La puerta de entrada para el óxido

Si hay colores de temple, la estructura de la superficie del acero inoxidable es más áspera y, por tanto, susceptible a la corrosión. En otras palabras: el acero inoxidable, que en realidad es resistente a la oxidación, puede empezar a oxidarse en los lugares donde se ha destruido la capa pasiva. A partir de ahí, el óxido va consumiendo el acero. Además, las superficies rugosas de los colores de temple son un lugar popular para el asentamiento de bacterias, lo que es particularmente problemático en aplicaciones donde se requieren los más altos estándares de higiene, como en la atención sanitaria o el procesado de alimentos.

Imagen: Los cordones de soldadura TIG limpios y las superficies de acero inoxidable son imprescindibles en la industria alimentaria, entre otras. © Adobe Stock / charlymorlock

Pero, ¿cuál de los tres métodos para la limpieza de cordones de soldadura de acero inoxidable es el mejor? Para responder a esta pregunta, primero hay que ver en qué se diferencian los distintos métodos.

Limpieza química de cordones de soldadura de acero inoxidable: El decapado

Quien quiera limpiar químicamente los cordones de soldadura de acero inoxidable necesita sobre todo una cosa: muchos productos químicos. Los líquidos o pastas decapantes contienen una mezcla de ácido fluorhídrico, nítrico y sulfúrico. Suelen aplicarse al cordón de soldadura TIG mediante un baño de decapado, pulverización o también con la ayuda de un cepillo. Una vez que el decapante haya eliminado los colores de temple, es necesario que pase un tiempo en el siguiente paso para que se forme de nuevo la capa pasiva. De este modo se vuelven a proteger las zonas correspondientes ante la corrosión.

La principal ventaja del método de decapado es su rigurosidad. Otro beneficio importante es que los baños de decapado permiten limpiar superficies más extensas de metales nobles y varios cordones de soldadura de forma simultánea.

La principal desventaja de la limpieza química de cordones de soldadura es el peligro que presenta el decapado para el cuerpo humano y el medio ambiente. Este ataca la piel, los ojos y las vías respiratorias de los seres humanos y también puede causar daños permanentes en los órganos. Esto da lugar a elevados costes derivados relacionados con la seguridad laboral y la correcta eliminación del decapante.

Limpieza mecánica de cordones de soldadura de acero inoxidable

La limpieza de los cordones de soldadura de acero inoxidable también se puede realizar de forma mecánica, por ejemplo, mediante cepillos de alambre de acero inoxidable, cepillos de plástico giratorios montados en taladros o destornilladores eléctricos, o simplemente con fieltro. Esto está casi siempre asociado al uso de la fuerza física correspondiente. La principal ventaja de la limpieza mecánica son los costes de adquisición relativamente bajos de los equipos y materiales auxiliares utilizados.

Por otro lado, eliminar los colores de temple con cepillos o fieltro requiere bastante tiempo. Además, este método puede provocar arañazos desagradables en los cordones de soldadura TIG y en el material base, especialmente si no se tiene práctica cepillando cordones de soldadura. Sin embargo, el argumento más importante en contra de la limpieza mecánica de los cordones de soldadura es que a veces no puede llegar a todos los rincones, lo que quiere decir que la corrosión puede seguir produciéndose.

Al igual que con el decapado, la capa pasiva solo se recupera después de que haya transcurrido cierto período de tiempo tras la eliminación mecánica de los colores de temple del cordón de soldadura. Este método se utiliza principalmente por aficionados o en pequeñas empresas que solo limpian cordones de soldadura de acero inoxidable de forma ocasional.

Imagen: Limpieza mecánica del cordón de soldadura: bajos costes de adquisición, pero mucho tiempo y esfuerzo

Limpieza electroquímica de cordones de soldadura de acero inoxidable: Equipos profesionales de limpieza de cordones

Los limpiadores de cordones de soldadura son equipos que limpian cordones de soldadura de acero inoxidable de forma rápida, exhaustiva y segura. La limpieza electroquímica de cordones de soldadura de acero inoxidable requiere, además del equipo de limpieza de cordones, un líquido electrolítico y una corriente alterna convencional. El líquido electrolítico se aplica de forma sencilla a los cordones de soldadura TIG o a las superficies de acero inoxidable que se van a limpiar.

El proceso posterior de limpieza electroquímica de los cordones de soldadura de acero inoxidable funciona de manera similar a la soldadura, pues el componente donde se encuentra el cordón de soldadura que se va a limpiar está conectado al equipo de limpieza a través de un cable de masa. El cepillo de fibra de carbono o la almohadilla de limpieza conectada al polo positivo del limpiador de cordones de soldadura solo tiene que pasarse sobre el cordón de soldadura humedecido con líquido electrolítico. La mayor parte del trabajo lo realiza la corriente alterna con cambio de polarización catódica y anódica. Esto elimina los colores de temple sin alterar ni dañar la superficie del acero inoxidable.

Además, cuando el líquido electrolítico se evapora, el oxígeno se escinde y se combina inmediatamente con el cromo presente en el acero inoxidable para formar la capa pasiva protectora. Por lo tanto, la limpieza y la reconstrucción de la capa pasiva o pasivación tienen lugar en un mismo procedimiento. A diferencia del decapado o de la limpieza mecánica de cordones de soldadura, no es necesario esperar a que la capa pasiva se forme lentamente por sí sola.

También puedes ver cómo se utilizan los limpiadores de cordones de soldadura en la limpieza electroquímica de cordones de soldadura TIG en el siguiente vídeo sobre el nuevo equipo de limpieza de cordones de soldadura MagicCleaner 150 o 300:

Vídeo: MagicCleaner 150 en acción

Limpieza del cordón de soldadura: ¿Qué método es el mejor?

En principio, los tres métodos mencionados son válidos:

La limpieza química de cordones de soldadura o decapado es útil en determinados procesos de producción sistematizados. La desventaja de este método es la incompatibilidad del decapado con los seres humanos y el medio ambiente y los costes que derivan de esto.

La ventaja de la limpieza mecánica de los cordones de soldadura son los bajos costes de adquisición de los cepillos de acero inoxidable o de fieltro. Las desventajas son que requiere mucho tiempo y no siempre es 100 % fiable.

La limpieza electroquímica de cordones de soldadura de acero inoxidable puede realizarse de forma rápida, sencilla y, sobre todo, exhaustiva, incluso en exterior. La eliminación de los colores de temple y la pasivación se llevan a cabo en un solo procedimiento. Disponer del equipo de limpieza de cordones de soldadura adecuado es fundamental.

Imagen: Limpieza de cordón de soldadura y pasivación en un solo procedimiento con MagicCleaner

¿Qué caracteriza a un buen equipo de limpieza de cordones de soldadura?

Aquellos que estén interesados en limpiadores electroquímicos profesionales de cordones de soldadura deben tener en cuenta algunos criterios de calidad esenciales a la hora de elegir el equipo adecuado:

  • Know how experto del proveedor en el ámbito de la tecnología de la soldadura
  • Manejo sencillo e intuitivo
  • Listo para su uso en unos pocos pasos
  • Uso económico del líquido electrolítico/ dosificación sencilla y precisa
  • Bajo consumo de energía
  • Carcasa de producto resistente lo más ligera posible
  • Accesorios de gran calidad para diferentes aplicaciones
  • Red de distribuidores y servicio local o de fácil contacto

En febrero de 2022, Fronius ha presentado al mercado los modelos MagicCleaner 150 y MagicCleaner 300, una nueva generación de limpiadores de cordones de soldadura multifuncionales para la limpieza electroquímica de cordones de soldadura de acero inoxidable.

Imagen: Marcado permanente del acero inoxidable con MagicCleaner

Además de la limpieza de cordones de soldadura de acero inoxidable y su pasivación, los nuevos equipos MagicCleaner también son adecuados para el pulido y la impresión. El proceso de pulido garantiza el brillo uniforme de las superficies de acero inoxidable después de la limpieza. Con la función de impresión, MagicCleaner ofrece la posibilidad de marcar de forma permanente las superficies de acero inoxidable como alternativa sencilla al uso de adhesivos o al grabado por láser.

Para obtener más información sobre los nuevos equipos MagicCleaner, visita el siguiente enlace: https://www.fronius.com/magiccleaner

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